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Le fait d’avoir des animaux domestiques vous aide-t-il à faire face à l’isolement du Covid-19?

La sagesse populaire dit que les chiens ressemblent à leurs propriétaires, mais il serait peut-être plus juste de dire que les chiens sont le reflet de leurs propriétaires. Des milliers et des milliers d’années ensemble, de leurs ancêtres loups à nos chiens domestiques, ont rendu nos amis canins extrêmement sensibles à tout ce qui nous arrive. Et la situation à laquelle nous sommes soumis par l’état d’alerte actuel pour le coronavirus ne fait pas exception.

Il suffirait de demander à ceux qui vivent avec des animaux de compagnie de recueillir un grand nombre d’anecdotes qui le soutiennent. Qui ne connaît pas les situations de chiens qui croupissent au pied du lit lorsqu’une maladie afflige leur maître ou un membre de la famille, ou la joie manifeste qu’ils expriment dans leur comportement lorsque le maître est ravi de bonnes nouvelles? Les chiens, et les animaux en général, sont de bons compagnons, on s’attend donc à ce que la relation avec eux contribue à notre bien-être.

J’aime le chien stressé, stressé Mais qu’en dit la science?

Lina Roth et son équipe de l’Université de Linköping en Suède mènent une ligne de recherche pour découvrir non seulement comment le mode de vie des propriétaires affecte leurs chiens, mais aussi les problèmes de santé qu’ils partagent tous les deux. Dans une étude récemment publiée, le professeur Roth et ses collègues ont analysé le stress des chiens et de leurs propriétaires sur deux périodes différentes, l’été et l’hiver.

Les analyses des niveaux de cortisol, une substance liée au stress, ainsi que des tests psychologiques sur les maîtres et les chiens (dans ce cas remplis par les premiers) ont montré que la personnalité des chiens n’était pas liée à leurs propres niveaux de cortisol. Cependant, ils l’ont fait avec des maîtres qui avaient des traits améliorant le stress. En d’autres termes, les chiens dont les propriétaires présentaient des traits de personnalité améliorant le stress ont également développé des niveaux élevés de stress à long terme. Dans les deux saisons.

Vraisemblablement, ils seront également stressés si le confinement pour enrayer la pandémie de COVID-19 génère des symptômes de stress chez leurs maîtres, mais le soutien mutuel apporté par les chiens et les maîtres peut être bénéfique pour les deux et contribuer efficacement à soutenir le confinement obligatoire.

Les sorties pour se soulager, bien que minimes et sans contacts sociaux, sont de brefs moments de complicité qui profitent à la santé psychologique des deux. Mais c’est la coexistence pendant l’accouchement, où le chien est constamment attentif à l’état émotionnel du maître, où ces avantages peuvent être davantage remarqués.

Un détail curieux est que les chiens mâles et femelles ont participé à l’étude mentionnée ci-dessus, les femelles présentant les niveaux les plus élevés de cortisol. Les scientifiques attribuent cela à une réponse émotionnelle accrue des femmes (comme c’est également le cas chez les humains).

Gardiens de notre santé

Une multitude d’études confirment que les animaux de compagnie en général, et en particulier les chiens, produisent des bénéfices remarquables pour la santé de leurs propriétaires.

Des chercheurs de la Mayo Clinic aux États-Unis, participant à une étude à long terme qui se terminera en 2030, ont observé que les propriétaires de chiens ont tendance à maintenir un mode de vie plus sain, ce qui affecte leur santé cardiovasculaire. De plus, s’il s’avère que le maître d’un chien a la malchance d’avoir une crise cardiaque, il se rétablira plus tôt.

À cela s’ajoute que vivre avec des animaux domestiques amortit les hausses et les baisses de tension artérielle dans des situations stressantes comme celles que nous avons vécues ces derniers temps. Un nouvel élément, donc, qui peut nous aider à endurer la situation d’enfermement.

En ce qui concerne la santé respiratoire, pour le moment, il n’y a que des preuves que vivre avec des chats et des chiens réduit les infections respiratoires, les otites et la consommation d’antibiotiques au cours de la première année de vie.

Une autre étude réalisée en Suède sur la base des données du système de santé accumulées sur dix ans (plus d’un million de cas) a détecté 15% moins d’incidence d’asthme infantile chez les enfants élevés dans un foyer avec des chiens que chez les enfants de foyers sans chiens.

Quoi qu’il en soit, il est clair que, dans l’interaction chien-homme, la sensibilité du chien dans sa relation avec l’homme peut dans certains cas agir comme une contrainte émotionnelle pour les maîtres.

Et en période de crise comme la crise actuelle, qui génère des situations très stressantes, chiens et humains peuvent se soutenir mutuellement et s’entraider dans les moments difficiles. Un élément de plus à ajouter, en juste réciprocité, aux responsabilités contractées par le maître dans le bien-être de son chien. Parce que si le chien se soucie de notre bien-être, il est juste que les humains prennent également soin du leur.