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Pourquoi nos animaux à fourrure mangent-ils de l’herbe?

Les chats et les chiens font beaucoup de choses bizarres. Combien de fois m’ont-ils demandé pourquoi ils mangeaient de l’herbe, parfois pour vomir quelques minutes plus tard. Un faux mythe dit qu’ils le font pour se purger, mais ce n’est pas comme ça. Ou vos animaux vomissent-ils toujours après avoir mangé? Et pourquoi ne présentent-ils généralement pas les symptômes d’être malades plus tôt? Tout simplement parce que la purge n’est pas toujours une explication valable.

Voyons ce que l’on sait vraiment sur les raisons pour lesquelles les chats et les chiens mangent des plantes et si c’est bon ou non de le permettre. Je vais commencer par les chats.

Concernant les chats

La plupart des propriétaires de chats (si quelqu’un est vraiment capable de posséder un animal aussi indépendant) vous diront que si Micifúz avale de l’herbe puis vomit, il a des problèmes d’estomac et se purge. Ce n’est pas forcément vrai. En fait, les chats, ces animaux furtifs que nous ne voyons jamais, satisfont leurs besoins physiologiques, mangent de l’herbe tout le temps. Leurs propriétaires ne prennent conscience de cette pratique que lorsqu’ils trouvent du vomi verdâtre sur le sol.

Des chercheurs de l’école vétérinaire de l’Université de Californie à Davis (États-Unis) ont préparé un document de recherche dont le protocole était que plus d’un millier de propriétaires de chats (la seule exigence était que les chats aient accès à un jardin) passaient au moins trois heures par jour à observer le comportement de votre animal. Comme de nombreux propriétaires de chats le soupçonnaient, manger de l’herbe est une habitude extrêmement courante: 71% des animaux l’ont fait au moins six fois au cours de la période d’observation et 61% plus de dix fois. Seulement 11% n’ont pas montré de pratiques végétariennes.

Alors que 39% des jeunes chats (de trois ans ou moins) mangeaient des plantes tous les jours, seuls 27% de ceux de plus de quatre ans le faisaient. En ce qui concerne les vomissements, le nombre de chats âgés qui ont vomi après avoir ingéré de l’herbe (30%) a presque triplé celui des jeunes (11%). Les scientifiques ont écarté une autre hypothèse courante : que manger de l’herbe aide les chats à expulser les boules de fourrure.

Dans un article présenté au Congrès de la Société internationale d’éthologie appliquée qui s’est tenu à Bergen, en Norvège, du 5 au 9 août dernier, les chercheurs ont conclu (p. 106) que les vomissements sont simplement une conséquence occasionnelle de la consommation d’herbe et non la cible. Manger des plantes est instinctif, et cela est (ou du moins était) un avantage évolutif pour les chats.

De nombreuses enquêtes menées sur des carnivores sauvages ont montré qu’ils mangent généralement des plantes, comme cela peut être vérifié en observant les restes de plantes non digérées qui apparaissent dans leurs excréments. Des études sur les primates révèlent que l’ingestion de plantes non digestibles purge le système intestinal des parasites helminthiques. Étant donné que pratiquement tous les carnivores sauvages souffrent d’un fardeau de parasites intestinaux, la consommation régulière et instinctive de plantes aurait un rôle adaptatif dans le maintien d’une charge tolérable de parasites dans leur système digestif, que l’animal détecte ou non des parasites.

Sur la base de recherches effectuées sur des animaux sauvages, l’hypothèse des chercheurs est que, bien que les chats domestiques dorlotés d’aujourd’hui n’aient probablement plus ces parasites, manger de l’herbe est une stratégie innée qui a probablement d’abord évolué chez un ancêtre sauvage (depuis 2017, grâce aux travaux de recherche publiés dans Nature, on sait que tous les chats ont un ancêtre commun) pour augmenter l’activité musculaire du tube digestif et les aider à expulser les parasites intestinaux. La recherche soutient également l’hypothèse selon laquelle les jeunes animaux apprennent à manger des plantes à partir des adultes.

Et les chiens?

Cette conclusion reflète ce que l’auteur principal de l’article, Benjamin L. Hart, a trouvé dans une étude similaire publiée en 2008 qui a examiné la fréquence de consommation de plantes chez les chiens.

Dans cette recherche, l’équipe a également constaté que les chiens avaient rarement la maladie avant de manger de l’herbe et que les vomissements étaient une conséquence relativement rare de la consommation d’herbe. En outre, la recherche a également conclu que la fréquence à laquelle il mangeait n’était pas liée à l’alimentation du chien ou à la quantité de fibres qu’il avalait, ce qui suggère qu’ils n’essayaient pas de compenser les carences alimentaires.

Dans les deux cas, Hart et son équipe émettent l’hypothèse que les jeunes animaux mangent plus d’herbe parce que leur système immunitaire n’est pas aussi efficace pour éloigner les parasites et parce que le stress nutritionnel est plus dommageable pour les animaux en croissance que pour les chats et les chiens adultes.

Ils soulignent également que les chats semblent manger moins d’herbe que les chiens, ce qui pourrait être dû au fait que les infections parasitaires étaient moins fréquentes chez les espèces félines ancestrales, ou que l’habitude du chat d’enterrer ses excréments et d’éviter celles des autres réduit la propagation des parasites par rapport aux chiens, qui aiment beaucoup se mettre le nez dans les affaires des autres.

Le résultat est que manger de l’herbe n’est pas un signe révélateur qu’un animal est malade et, surtout, c’est un comportement instinctif que même le propriétaire le plus diligent ne pourra pas empêcher. La meilleure solution, suggère l’équipe de recherche, est de s’assurer que les chats d’intérieur (les chiens doivent toujours être enlevés) soient assurés d’un approvisionnement régulier en plantes non toxiques à mâcher.

S’il est vomi plus tard sur le sol de la cuisine, c’est un petit prix à payer pour la précieuse compagnie que son animal à fourrure lui prête.